Uit een klein experiment zou blijken dat twee veel voorkomende chemicaliën in geurstoffen voor e-sigaretten de luchtwegen van de gebruikers zouden kunnen beschadigen.

Onderzoekers stelden humane bronchiale epitheelcellen bloot aan twee geurcomponenten: diacetyl, een chemische stof met een boterachtige smaak – en de “chemische neef” ervan: 2,3-pentanedione. Beide chemicaliën veroorzaakten honderden genetische wijzigingen in de cellen. De chemicaliën verhinderden eveneens de mogelijkheid van de cellen om naar behoren te functioneren.

“Deze chemische geurstoffen zijn wat we noemen Generally Regarded As Safe (GRAS)-chemicaliën. Deze benaming verwijst echter alleen naar orale inname”, aldus mede-auteur van de studie Joseph Allen, van de Harvard T.H. Chan School of Public Health in Boston. “Het zijn geurchemicaliën voor voedsel. Ze werden niet getest om te kijken of ze veilig waren om te inhaleren. En wat we weten over de gebruikers die deze geurchemicaliën inademen is dat ze ernstige longziektes kunnen veroorzaken.”

Voor experts is de toevoeging van diacetyl in voedsel over het algemeen veilig. Maar eerder onderzoek van ruim een decennium geleden beschrijft hoe arbeiders in een popcornfabriek last krijgen van bronchiolitis obliterans, of “popcornlong”, nadat ze de geurcomponent met botersmaak hadden ingeademd.

“Het is een goede studie en het is een begin”, aldus Irfan Rahman, professor milieugeneeskunde aan de University of Rochester Medical Center in New York, die niet bij de studie betrokken was. “De geur veroorzaakt enkele genetische wijzigingen, en dat is een belangrijk gegeven bij de humane epitheliale longcellen”, volgens Rahman, die de effecten van sigarettenrook op longinflammatie bestudeert.

“Longen zijn niet geschikt om geurstoffen in te ademen. Ons lichaam is nog niet klaar”, aldus Rahman.

Onderzoekers geven wel toe dat proefbuisexperimenten niet de werkelijke menselijke blootstelling aan e-sigaretten weerspiegelen. Ze benadrukken ook dat ze voor deze twee chemische geurstoffen hebben gekozen op basis van voorafgaand onderzoek uit 2016. Vandaag kunnen producenten van e-sigaretten hun formules hebben aangepast.

Inderdaad, want de bekende producent van e-sigaretten Juul Labs Inc meldt op zijn website dat het geen enkele van deze chemische geurstoffen bij het productieproces gebruikt. Ze vermelden wel een lijst met andere ingrediënten zoals natuurlijke oliën, extracten en geuren.

Allen: “Sommige van de meest recente producenten van e-sigaretten zoals Juul beginnen te adverteren dat hun producten beide chemische stoffen niet bevatten.” “Het is belangrijk om te vragen welke geuren ze gebruiken”, vult hij nog aan.

Producenten van e-sigaretten en dampers kwamen onder vuur te liggen van de gezondheidsautoriteiten en regeringen door het stijgende gebruik van e-sigaretten door de jeugd. De schrik zit erin dat het stijgende aantal jonge gebruikers van e-sigaretten zal overschakelen naar gewone sigaretten.

“Door het verband tussen de blootstelling aan de inhalatie van diacetyl en ernstige luchtwegaandoeningen en de stijgende populariteit van het gebruik van e-sigaretten bij mensen, zijn verdere mechanische studies nodig om het effect van diacetyl op het luchtwegepitheel te evalueren en dit met een link naar geurstoffen in e-sigaretten”, aldus nog de auteurs in hun studie, die online verscheen op 1 februari laatstleden in Scientific Reports.